I residenti della California faticano a riprendersi dopo settimane di uragani | Notizie meteorologiche

Ashley Harper non vede l’ora di salutare il nuovo anno circondata da amici e familiari nella sua casa nella città di Soquel, nel nord della California, lungo la costa occidentale degli Stati Uniti.

Ma mentre una tempesta dopo l’altra si abbatteva sullo stato con forti piogge, Harper iniziò a preoccuparsi. Il ruscello normalmente pacifico vicino a casa sua iniziò a germogliare.

“Un giorno mi sono svegliato e ho pensato ‘Wow, il torrente è molto alto e sta salendo velocemente'”, ha detto ad Al Jazeera in una recente telefonata.

Poco dopo, una recinzione che delimitava la sua proprietà è crollata e in 20 minuti l’intero cortile è stato allagato. Mentre si affrettava ad andarsene, la sua macchina si è persa nell’alluvione. Alcuni degli edifici della proprietà rimangono coperti di fango e fango fino ad oggi, poiché la pioggia continua li ha costretti ad evacuare altre tre volte.

Harper è uno dei milioni di residenti in California che continuano a fare i conti con gli effetti di uno storico sistema di tempeste che ha fatto cadere precipitazioni record in luoghi come Los Angeles e San Francisco.

Ora, dopo tre settimane consecutive di tempeste strette e intense, note come “fiumi atmosferici”, sono iniziati gli sforzi di pulizia in tutto lo stato. Forti venti e forti piogge hanno piegato le strade e abbattuto le linee elettriche. Molte aree rimangono vulnerabili a inondazioni e smottamenti.

Gli esperti avvertono che le tempeste potrebbero causare miliardi di danni allo Stato. Il presidente degli Stati Uniti Joe Biden ha in programma di visitare lo stato giovedì dopo aver rilasciato una dichiarazione di emergenza la scorsa settimana.

“Fortunatamente oggi c’è il sole e non dovrebbe piovere di nuovo”, ha detto Harper. “Ma stiamo ancora cercando di rimettere insieme le cose. Abbiamo dovuto pulire tutto e siamo arrivati ​​al pavimento del nostro garage solo venerdì. Un altro edificio era così pieno di fango che riuscivamo a malapena ad aprire la porta”.

E pulire la sua casa era solo l’inizio. Harper e la sua famiglia devono ancora organizzare la loro assicurazione contro le inondazioni, recuperare il lavoro e trovare un posto dove spostare l’enorme mucchio di fango che si è sparso sulla loro proprietà.

“Cosa ce ne facciamo di tutto questo fango?” chiese Harper. “Fortunatamente, siamo tutti al sicuro, ma la pulizia è stata un disastro.”

Le acque alluvionali salgono intorno alla casa di Ashley Harper mentre la California sopporta tre settimane consecutive di forti piogge [Courtesy of Ashley Harper]

Gli ordini di evacuazione sono stati revocati ma i pericoli permangono

Circa 150 km (93 miglia) a nord di Los Angeles, la città costiera di Santa Barbara ha ricevuto quasi il 90% della sua media annuale di precipitazioni in meno di due settimane, spingendo migliaia di persone a evacuare a causa del rischio di frane e quartieri allagati fino alla cintola . acqua.

Mentre il tempo dovrebbe essere mite, i funzionari della contea stanno esortando i residenti a continuare ad essere cauti.

“Tutti gli ordini di evacuazione sono stati revocati, ma ci sono ancora alcune aree in cui l’accesso è un problema”, ha detto Kelsey Buttitta, portavoce della contea. “Molte strade sono ricoperte di fango e rocce. Ci vorrà del tempo per sistemare le cose e rimettersi in moto”.

Le condizioni pericolose hanno portato a una serie di drammatici sforzi di salvataggio. Scott Safechuck, portavoce dei vigili del fuoco della contea di Santa Barbara, ha dichiarato che nelle ultime settimane sono stati effettuati più di 100 soccorsi in acqua, poiché i residenti sono stati prelevati dalle case e le auto sono rimaste intrappolate nelle acque in aumento. .

Lunedì, i soccorritori hanno salvato due persone che avevano ribaltato il loro kayak a riva in condizioni di mare agitato.

“Qualcuno è esausto e chiaramente sopraffatto dal momento in cui i soccorritori lo raggiungono”, ha detto Safechuck. “In tempi di condizioni meteorologiche estreme, è importante riflettere attentamente. Qualcosa di così comune può essere così pericoloso.”

Le strade insidiose portano al salvataggio sulla scogliera

L’ufficiale della California Highway Patrol Chris Murphy ha visto in prima persona come un viaggio di routine può trasformarsi in un evento pericoloso per la vita. Venerdì, stava servendo l’area di Santa Cruz, appena a sud della baia di San Francisco, quando un operatore di emergenza lo ha avvertito di segnalazioni di automobilisti bloccati in un “fossato”.

“È stata una settimana piuttosto attiva con linee elettriche, alberi e smottamenti”, ha ricordato Murphy. Si ritrovò a chiedersi quale fosse l’urgenza: se l’auto era in un fosso, perché i passeggeri non sono semplicemente scesi?

“Quando sono arrivato lì, era chiaramente più di un fossato. Era un burrone molto profondo, e c’era acqua che proveniva da tutte le direzioni”, ha detto. Ha stimato che la caduta è stata di 30,5 metri (100 piedi) verso il basso e l’auto è rotolata su un fianco.

Tre persone erano intrappolate all’interno e Murphy temeva che l’auto potesse staccarsi, rotolare su un fianco e atterrare “sul tetto in fondo alla scogliera”. Credeva che il “tempo imprevedibile” fosse responsabile della situazione: l’autista conosceva le strade di montagna e non andava veloce.

“Stava piovendo così forte, potrebbe aver bloccato la sua visione”, ha detto Murphy. Quando ha aperto la portiera dell’auto, ha visto che l’autista era sotto shock. “L’auto era ancora in marcia e il suo piede era sul freno. Si è solo congelato. Aveva paura di muoversi perché non voleva mettere in pericolo l’avanzamento del veicolo”.

Dopo aver calmato l’autista, gli ha ordinato di alzare lentamente il piede dal freno. Soddisfatto che l’auto non sarebbe caduta, Murphy ha aiutato il conducente ei passeggeri a mettersi in salvo. Incoraggia gli altri conducenti a essere consapevoli di ciò che li circonda nelle prossime settimane.

“Ci sono molte corsie che sono ancora chiuse, che stanno ancora cercando di ripulire”, ha detto Murphy, indicando problemi in corso con doline e altri pericoli. “Ci vorrà molto tempo per riparare quelle strade, specialmente nelle aree in cui vengono spazzate via, che sono spesso piuttosto montuose”.

Le colate di fango costringono l’evacuazione di case, treni

Le colate di fango continuano a minacciare lo stato, dove martedì i pendolari sono stati costretti a evacuare un treno diretto a ovest che passava attraverso il Niles Canyon, appena ad est della San Francisco Bay Area, dopo una frana di 30,5 metri (100 piedi) che ha bloccato i binari.

Solo un giorno prima, a circa 40 km (30 miglia) a nord delle Berkeley Hills, un’altra frana di fango ha squarciato il quartiere di Park Hills, costringendo all’evacuazione.

La consigliera comunale di Berkeley, Susan Wengraf, ha ricevuto una telefonata verso le 7:30 dall’amministratore della città, che la avvisava di quanto stava accadendo. Quando arrivò al tranquillo vicolo cieco di Middlefield Road, scoprì un muro di fango alto più di 3 metri (10 piedi), che poggiava all’estremità nord di una casa in stile ranch a un piano.

Il fango ha incrinato il muro dove si trovavano la sala da pranzo e la cucina. Mentre parlava con i residenti lì, Wengraf apprese che la mattinata era iniziata come tutte le altre.

Il padrone di casa, ha raccontato, “è andato in cucina a fare il caffè. E sentiva che la stanza era più buia del solito. E guardò a nord e vide che l’intero muro era rotto e c’era del fango là”. Non hanno sentito niente, ha detto a Wengraf. Non hanno sentito tremori. È stata una sorpresa completa.

“Erano entrambi scioccati”, ha detto Wengraf del proprietario della casa e di sua moglie. La città di Berkeley ha dovuto “etichettare in rosso” la casa, impedendo alla coppia di rientrare.

“Fino a ieri sera, era ancora considerato uno scivolo attivo. È chiaro che l’acqua si sta ancora muovendo su per la collina”, ha spiegato Wengraf.

Vista dalla finestra, una colata di fango si è schiantata contro un muro
Il membro del consiglio comunale di Berkeley, Susan Wengraf, è arrivata lunedì a Berkeley Hills e ha scoperto che una frana di fango si era schiantata contro il muro di una casa [Courtesy of Susan Wengraf]

Il rischio di “frane più grandi” rimane

Alan Kropp, un ingegnere geotecnico che si è offerto volontario sul posto, ha detto che quello che è successo è stato “un tipo speciale di frana chiamata colata detritica”. Si verificano quando i paesaggi sono inondati dall’acqua che scorre anziché scivolare, trasportando rocce, alberi e altri detriti.

“Ho visto alcune migliaia di frane ai miei tempi”, ha detto Kropp con un cenno alla sua carriera di 50 anni.

“Ma questi [debris flows] purtroppo possono essere tra i più pericolosi perché sono molto liquidi. Ecco perché lo chiamano flusso. Possono agire molto rapidamente. E se colpiscono una casa dove ci sono persone che vivono, purtroppo a volte possono causare la morte. Può muoversi così velocemente che spesso non hai la possibilità di toglierti di mezzo.

Con il clima della California che dovrebbe prosciugarsi nelle prossime settimane, Kropp ha affermato che la probabilità di ulteriori “flussi di detriti” è destinata a diminuire. Accadono una volta ogni 50 o 100 anni in una particolare area, ha spiegato.

Ma questo non significa che il rischio sia completamente superato. “Se c’è ancora acqua sulle colline e si sta lentamente ritirando, a volte è possibile – anche dopo alcuni periodi di siccità – avere altri tipi di frane più grandi”, ha detto Kropp. “Ci vuole un po’ perché l’acqua penetri in profondità nel terreno.”

Wengraf, il membro del consiglio comunale di Berkeley, ha detto ad Al Jazeera che la conclusione era che “la natura ha vinto”. Spera che le recenti tempeste attireranno l’attenzione sugli effetti in corso del cambiamento climatico in tutto lo stato.

“Durante il mio mandato come consigliere comunale, ho affrontato grandi terremoti, grandi incendi e grandi smottamenti. È quasi biblico a quanti disastri naturali siamo vulnerabili”, ha detto.

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