T. Rex non è tutto Brawn. Ha un cervello paragonabile a un primate

I dinosauri T. Rex hanno accumulato tanti neuroni nel loro cervello quanto un babbuino, ha scoperto un nuovo studio. Ciò significa che sono in grado di risolvere problemi, utilizzare strumenti e persino costruire una cultura. Alcuni altri dinosauri come gli allosauri non erano molto indietro, con un’intelligenza paragonabile a quella di una scimmia.

Lo studio pubblicato in Giornale di neurologia comparata Siamo invitati a cambiare la nostra immagine dei dinosauri da giganteschi predatori che fanno a pezzi le loro prede e lasciano una scia di distruzione fragorosa a creature intelligenti che costruiscono e maneggiano strumenti in grado di interagire con la società. È possibile

Cervello di uccello ridimensionato per adattarsi alla cavità cerebrale di un dinosauro

Si sa che i dinosauri hanno abitato la Terra milioni di anni fa dai loro resti fossilizzati. Ma i fossili non preservano i tessuti molli come il cervello. Quindi la neuroscienziata e autrice dello studio, la dott.ssa Suzana Herculano-Houzel della Vanderbilt University negli Stati Uniti, si è rivolta ai loro discendenti moderni, gli uccelli, per il suo studio, IFL Scienza rapporti.

Gli uccelli non sono le stupide creature che pensavano una volta. Studi recenti hanno scoperto che, nonostante le loro piccole dimensioni cerebrali, hanno più neuroni per grammo di cervello rispetto a mammiferi e primati, il che conferisce loro capacità di risoluzione dei problemi, riporta il Mail giornaliera .

Herculano-Houzel ha utilizzato il bracketing filogenetico, un metodo di inferenza basato sulla posizione di un organismo su un albero evolutivo, per cercare i tratti che i dinosauri estinti potrebbero condividere con i loro moderni discendenti evolutivi. Ma, come ha spiegato in a Cinguettio video, “In primo luogo, devi avere una buona ragione per credere che la stessa proporzionalità che si applica agli uccelli si applichi ai dinosauri come Tirannosauro è quello che ho fatto”.

Ha aggiunto sul suo sito web che il problema era decidere se le regole per misurare i sauropsidi endotermici (uccelli) o i sauropsidi ectotermici (rettili) si applicassero ai dinosauri. O forse erano mesoterme, nel mezzo, come suggeriva uno studio del 2014. Tuttavia, si rese presto conto che chiamarle mesoterme era l’errore di raggrupparle insieme invece di rispettarle nella loro diversità.

Una volta stabilito ciò, il dottor Herculano-Houzel ha studiato i crani fossilizzati dei teropodi – un gruppo di dinosauri bipedi che includeva il T. Rex – e dei sauropsidi esistenti utilizzando scansioni TC. Osservando la relazione tra il cervello stimato e le dimensioni del corpo, ha scoperto che i dinosauri teropodi si ridimensionavano come i moderni struzzi, emù e polli.

Poteva quindi calcolare quanti neuroni avevano i teropodi usando i numeri e le masse cerebrali dei sauropsidi esistenti. È arrivato a numeri simili a quelli dei primati: una massa cerebrale di 343 grammi e 3.289.000.000 di neuroni telencefalici, non lontano dai 2.875.000.000 trovati nei babbuini.

Dott. Herculano-Houzel in piedi accanto a un calco a grandezza naturale di Sue The T. rex (quello al Chicago Field Museum) durante una visita del 2017 allo Stone Age Institute, Indiana. Il dottor Herculano-Houzel tiene in mano una copia a grandezza naturale dell’endocast di Sue. È stato deriso per essere piccolo rispetto al suo corpo, ma in realtà è un cervello delle dimensioni di un babbuino, e quindi abbastanza grande da contenere un numero di neuroni simile a quello di un babbuino nel telencefalo! ( © Dott. Herculano-Houzel)

I dinosauri potrebbero essere intelligenti quanto i primati

Le sue scoperte significavano che i dinosauri erano tutt’altro che mostri senza cervello dell’immaginazione popolare. Collegandosi a un suo precedente studio che correlava il numero di neuroni con l’aspettativa di vita degli animali a sangue caldo, suggerisce che T. Rex potrebbe aver vissuto da 42 a 49 anni. Sebbene ciò sia contrario al fatto che si stima che il più antico esemplare conosciuto abbia vissuto solo 28 anni, le implicazioni sono piuttosto straordinarie.

Vivere così a lungo con così tanti neuroni potrebbe dare a queste creature la capacità di pensare per risolvere problemi, creare e utilizzare strumenti e persino sviluppare una cultura. Sulla base di stime piuttosto che di un’analisi effettiva dei cervelli dei teropodi e dell’osservazione del loro comportamento, le sue conclusioni non erano del tutto incontestate dalla comunità scientifica.

Tuttavia, se è vero, capovolgono l’immagine popolare dei dinosauri. Come dice Herculano-Houzel:

“Un elefantino ma agile bipede carnivoro dotato di una cognizione simile a quella di un macaco o di un babbuino è davvero un predatore molto efficiente. . Le attuali scoperte invitano a ipotizzare che i dinosauri teropodi come T. Rex, che avevano più neuroni telencefalici rispetto ai moderni corvidi che usano e costruiscono strumenti, avessero la capacità biologica di usare e fabbricare strumenti e sviluppassero una cultura, come i moderni uccelli e primati .”

Immagine in alto: Tyrannosaur rex nella giungla, creato utilizzando la tecnologia dell’IA generativa. Fonte: Noël Cook /AdobeStock

Di Sahir Pandey

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