Si apre la finestra di lancio per la prima missione orbitale del Regno Unito

I partner del primo lancio orbitale del Regno Unito, vale a dire la United Kingdom Space Agency (UKSA), il Cornwall Council, la Royal Air Force e Virgin Orbit, hanno annunciato che la finestra iniziale per la loro missione si aprirà ufficialmente il 9 gennaio alle 22:16 UTC .

La missione Start Me Up trasporterà nello spazio i satelliti di sette clienti, inclusi carichi utili commerciali e governativi di diversi paesi e una missione collaborativa USA-Regno Unito. Le missioni dei satelliti coprono un’ampia gamma di attività volte a migliorare la vita sulla Terra, compresa la riduzione dell’impatto ambientale della produzione; prevenire i traffici illeciti, il contrabbando e il terrorismo; e le funzioni di sicurezza nazionale.

Start Me Up sarà il quinto lancio consecutivo di Virgin Orbit a trasportare payload sia per aziende private che per agenzie governative. Tutti i precedenti 33 satelliti sono stati trasportati da LauncherOne nella loro orbita desiderata, mentre, ha affermato la società, dimostrando la capacità di volare e superare il maltempo, combinare carichi utili di chiamata rapida e raggiungere una gamma di orbite più ampia di quanto sia possibile. da un tradizionale sistema di lancio a terra.

Il lancio è stato acquisito dal National Reconnaissance Office (NRO) da Virgin Orbit National Systems, una consociata di Virgin Orbit US al servizio di clienti classificati, come primo ordine di attività nello Streamlined Launch Indefinite Delivery, Indefinite Quantity Contract o SLIC dell’NRO.

L’imminente missione dalla Cornovaglia nella punta sud-occidentale dell’Inghilterra, intitolata Start Me Up in onore del successo dei Rolling Stones del 1981, conterrà molte novità: il primo lancio orbitale dal Regno Unito, il primo lancio internazionale per Virgin Orbit e il primo lancio commerciale dall’Europa occidentale. A causa del numero di operazioni iniziali per questo lancio, Virgin Orbit e i partner affermano che manterranno un atteggiamento prudente per quanto riguarda lo stato del sistema, il tempo e tutti gli altri elementi di programmazione. Ulteriori date di backup continueranno fino a metà e fine gennaio.

Il sistema Virgin Orbit LauncherOne che effettuerà la missione è ora accoppiato con il suo aereo da trasporto, un Boeing 747 soprannominato Cosmic Girl, allo Spaceport Cornwall. L’8 gennaio, un sistema LauncherOne ha completato con successo una prova di lancio end-to-end, portando il sistema combinato al caricamento dei propellenti e procedendo al conteggio dei terminali, con conseguente verifica dello stato del sistema e della prontezza del team.

I razzi LauncherOne di Virgin Orbit sono progettati e prodotti a Long Beach, in California, e vengono lanciati in aria dall’ala di un Boeing 747-400 convertito chiamato Cosmic Girl. La piattaforma di lancio aereo può decollare da qualsiasi pista abbastanza a lungo da gestire un Boeing 747. Non facendo affidamento sui tradizionali porti spaziali per supportare i lanci verticali, questa capacità, afferma Virgin Orbit, crea un nuovo livello di mobilità per i lanci dei satelliti, consentendo così il lancio sovrano capacità in nuovi mercati.

Spaceport Cornwall ha ricevuto la prima licenza di spazioporto del Regno Unito dalla Civil Aviation Authority (CAA) del Regno Unito nel novembre 2022. Alla fine di dicembre, Virgin Orbit ha ricevuto una licenza di lancio e controllo della distanza unica nel suo genere, che garantisce tutte le normative, la sicurezza e i requisiti ambientali sono soddisfatti. Proprio questa settimana, la CAA ha annunciato che anche tutti i satelliti che effettuano questa missione hanno ricevuto le loro licenze.

“Stiamo entrando in una nuova era per lo spazio del Regno Unito con il primo lancio di un satellite dal suolo del Regno Unito e dall’Europa”, ha affermato Ian Annett, vice amministratore delegato dell’Agenzia spaziale del Regno Unito.

“Questa è una pietra miliare importante per il Paese, l’Agenzia spaziale del Regno Unito e per tutte le persone che hanno lavorato così duramente per molti anni per realizzare le nostre ambizioni di creare una capacità di lancio spaziale commerciale.

“Lo sviluppo di nuove capacità di lancio orbitale sta già generando crescita, stimolando gli investimenti e creando posti di lavoro in Cornovaglia e in altre comunità in tutto il Regno Unito”, ha affermato. “Questo porterà a nuove carriere, a una maggiore produttività e ispirerà la prossima generazione di professionisti dello spazio, e questo è solo l’inizio. Non vedo l’ora di vedere altri lanci da altri porti spaziali del Regno Unito nel corso del prossimo anno, posizionandoci saldamente sulla mappa come l’Europa destinazione principale per piccoli lanci di satelliti commerciali.

Dan Hart, CEO di Virgin Orbit, ha aggiunto: “Dopo aver assicurato che ogni aspetto tecnico sia in ordine e che ogni regolamento e codice sia soddisfatto, è gratificante vedere questo sforzo storico sull’orlo della realizzazione.

“Questo lancio rappresenta l’apertura di una nuova era nell’industria spaziale britannica e di nuove partnership tra industria, governo e alleati. Lo spazio è già responsabile di migliaia di posti di lavoro in tutto il Regno Unito, l’industria globale sta crescendo rapidamente, così come il potenziale. E questo lancio dimostra che con il sistema Virgin Orbit LauncherOne, un aeroporto può diventare uno spazioporto che invia le innovazioni dell’umanità sulla loro strada”.

Melissa Thorpe, capo di Spaceport Cornwall, ha dichiarato: “Questo è un momento straordinario con un’incredibile collaborazione internazionale. Virgin Orbit, l’Agenzia spaziale del Regno Unito e tutti i nostri partner stanno aprendo una nuova strada per rivoluzionare l’accesso allo spazio in tutto il mondo proprio qui in Cornovaglia . Il mio team allo Spaceport Cornwall ha lavorato molto duramente per arrivare qui, e auguriamo a tutti buona fortuna mentre si apre la finestra di lancio. Siamo pronti.”

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