L’USMNT ha sprecato un inizio dominante ai Mondiali, pareggiando con il Galles

Gareth Bale del Galles in azione con Christian Pulisic degli Stati Uniti (REUTERS/Pedro Nunes)

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AL RAYYAN, Qatar — Christian Pulisic ha aspettato 1.868 giorni, e quasi quanto Tim Weah, per sentire il ruggito. Hanno sopportato i cinque anni più bui nella storia del calcio americano per notti come il lunedì, per avere la possibilità di sollevare una nazione, per la possibilità di portare il lavoro di una vita al palcoscenico della Coppa del Mondo. Hanno sofferto, rimosso i dubbi e perseverato nel sentire un’esplosione. Alle 22:36 qui all’Ahmad bin Ali Stadium, hanno segnato il gol che ha dato il via e, nel giro di un’ora, sembrava che avessero vinto la nazionale maschile degli Stati Uniti nella gara di apertura della Coppa del Mondo 2022.

Ma all’82’, Gareth Bale ha scatenato una raffica ancora più forte. E l’USMNT ha dovuto accontentarsi di un pareggio per 1-1 con il Galles.

Sono stati superiori, finora superiori, per 45 minuti. Quindi si ritirarono e cercarono di sopravvivere a una tempesta gallese. Sono sopravvissuti per 35 minuti. Ma con l’aumentare della pressione, Walker Zimmerman ha commesso un fallo su Bale in area di rigore. Non importa convertire dal posto. E quella che avrebbe potuto essere una notte abbagliante ed esilarante si è rivelata umida.

Il pareggio è innocuo. Ciò lascia gli Stati Uniti, tuttavia, come i favoriti per passare dal Gruppo B. Ma il punto è rovinato dalla delusione. E la pressione, venerdì contro l’Inghilterra, sarà fortissima.

Sembra anche un’occasione persa. Il gol di Weah, dopo che Pulisic ha superato i gallesi, è sembrato il battesimo di una nuova era, un momento per una nazione in cui radunarsi, l’inizio di quella che potrebbe essere una Coppa del Mondo speciale.

Invece le emozioni sono miste, complesse e contraddittorie. Il primo tempo è stato promettente. La seconda metà no. Zimmerman si portò le mani alle guance per la frustrazione al fischio finale.

Il passato è ormai passato. L’USMNT è definitivamente rinato. L’attesa di otto anni per il loro ritorno ai Mondiali è finita. Ma il futuro – l’immediato futuro a lungo termine e il lungo termine – è incerto.

L’inizio a caldo dell’USMNT è sparito

Il viaggio fin qui da Trinidad, il luogo del più grande fallimento del calcio americano, è stato difficile e irregolare. È iniziato con un anno in più senza direzione sotto il manager ad interim Dave Sarachan. Sarachan ha introdotto un gruppo di giovani giocatori nell’ambiente della nazionale e alcuni sono diventati delle star. Ma all’epoca, ha detto Tyler Adams, “non avevamo identità, nessun piano di gioco. Era come andare al campo della nazionale per divertirsi”.

Una lunga ricerca di coach è arrivata a Gregg Berhalter. Ha escogitato grandi piani progressisti, basati sul possesso di calcio, o “disorganizzare l’avversario con la palla”, come direbbe lui. E all’inizio si è imbattuto nello stesso problema che ha afflitto il ciclo della Coppa del Mondo 2018: non aveva i giocatori necessari.

Tuttavia, lentamente ma inesorabilmente, iniziarono a fuoriuscire. Provenivano dalla controversa Development Academy di US Soccer, che nel 2007 ha rivisto il percorso di sviluppo giovanile. Guidati da Christian Pulisic, sono sempre più tra i top club europei. Alcuni, tra cui Yunus Musah e Sergiño Dest, sono anche cittadini con doppia nazionalità reclutati da Berhalter che ha scelto gli Stati Uniti piuttosto che altre nazioni calcistiche.

Mentre i veterani dei precedenti Mondiali svanivano, i giovani si sono riuniti in una squadra vincitrice del trofeo. Hanno sconfitto il Messico in finali consecutive. Sono inciampati nelle qualificazioni, ma sono, per certi versi, l’USMNT più giovane di sempre e la squadra nazionale più giovane del mondo.

La loro giovinezza ha fatto parlare di una generazione d’oro, di alto potenziale che un giorno si realizzerà. Quel giorno, prevedeva la saggezza convenzionale, potrebbe arrivare nel 2026, quando la Coppa del Mondo arriverà in casa e quando questo gruppo di ventenni sarà nel fiore degli anni. Giocano a livelli che il calcio americano non ha mai toccato, con talenti, in alcuni casi, che il calcio americano non ha mai visto prima.

C’è la sensazione che forse siano troppo verdi, un po’ incompleti, non pronti per correre nel 2022. In 45 minuti chiedono: Perché no?

E nella ripresa, forse, hanno dato una risposta. Non potevano sopportare la pressione gallese. Incapace di mantenere la presa sul gioco. E non può essere restituito una volta che se ne sono andati.

DOHA, QATAR - 21 NOVEMBRE: Timothy Weah degli Stati Uniti festeggia dopo aver segnato il primo gol della sua squadra durante la partita del Gruppo B della Coppa del mondo FIFA Qatar 2022 tra Stati Uniti e Galles allo stadio Ahmad Bin Ali il 21 novembre 2022 a Doha, Qatar .  (Foto di Ulrik Pedersen/DeFodi Images via Getty Images)

Timothy Weah di USMNT celebra il suo gol nel primo tempo contro il Galles durante la partita del Gruppo B lunedì alla Coppa del mondo del Qatar. (Foto di Ulrik Pedersen/DeFodi Images via Getty Images)

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