L’aggiunta di minerali all’oceano impedirà il cambiamento climatico? Elon Musk supporta la ricerca di laurea in messaggistica unificata

Laura Stieghorst era seduta in fondo a un’aula dell’Università di Miami nel novembre 2021 quando ha ricevuto l’e-mail che le avrebbe cambiato la vita.

Mentre il suo professore teneva una lezione sullo sviluppo sostenibile, Stieghorst, allora senior che studiava scienze e politiche ambientali, ha appreso che Elon Musk – fondatore di Tesla e SpaceX, nuovo proprietario di Twitter e uomo più ricco del mondo – gli darà una sovvenzione di $ 100.000 per finanziare la sua proposta di ricerca per combattere il cambiamento climatico.

“Volevo solo saltare dalla sedia”, ha detto Stieghorst, che si è laureato alla messaggistica unificata a dicembre.

Ha fatto domanda per i soldi come parte di XPRIZE for Carbon Removal, una competizione sostenuta da Musk che promette di dare a 23 gruppi di ricerca guidati da studenti $ 100.000 per studiare modi per rallentare il cambiamento climatico rimuovendo l’anidride carbonica dall’atmosfera.

Quando ha presentato la sua proposta un mese fa, Stieghorst non si aspettava di vincere. Ora, mentre fissava lo schermo del suo laptop, pensava che quei soldi avrebbero presto lanciato la sua carriera. “È incredibile, ed è anche spaventoso”, ha detto Stieghorst, “perché è come, ‘Oh amico, ora devo davvero farlo. Non è solo una proposta – questo sarà il mio lavoro ora.'”

La sovvenzione ha aiutato Stieghorst a fondare Básico, una startup specializzata nella ricerca sul sequestro del carbonio, e a finanziare una collaborazione con la Rosenstiel School of Marine, Atmospheric and Earth Sciences di UM.

Básico mira a verificare se gli oceani del mondo possono essere utilizzati per assorbire carbonio attraverso un concetto pionieristico ma non provato chiamato miglioramento dell’alcalinità oceanica, che prevede la miscelazione di minerali alcalini con acqua di mare. Se l’ambiziosa ricerca di Stieghorst avrà successo, potrebbe contribuire a creare un nuovo mercato oceanico in cui le imprese e le industrie pagano per rimuovere il carbonio dall’atmosfera per compensare le loro emissioni di carbonio.

Sovralimentare la spugna di CO2 dell’oceano

Gli scienziati hanno sognato di combattere il cambiamento climatico attraverso l’OAE sin dagli anni ’90.

“Questa idea esiste da molto tempo”, ha affermato Chris Langdon, un professore di biologia marina della messaggistica unificata che ha collaborato con Stieghorst per studiare la tecnologia nel suo laboratorio di Virginia Key. “Ne parlo da anni a lezione.”

Ma il metodo è anche visto come un azzardo e non ha attirato molti finanziamenti attraverso le tradizionali borse di ricerca. Senza i soldi di XPRIZE, Langdon ha detto che lui e gli studenti laureati che lavorano nel suo laboratorio non sarebbero stati in grado di studiarlo. “In realtà essere in grado di acquistare forniture e attrezzature e pagare stipendi agli studenti è reso possibile da questo finanziamento”.

Laura Stieghorst

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Rispettati

Laura Stieghorst parla alla cerimonia di chiusura dell’Aspen Ideas: Climate Summit a Miami Beach con il CEO della XPRIZE Foundation Anousheh Ansari e la fondatrice di Reefline Ximena Caminos.

C’è un motivo per cui il metodo è così intrigante. Gli oceani sono già una spugna per l’anidride carbonica. Hanno assorbito circa il 30% della CO2 che gli esseri umani hanno pompato nell’atmosfera dall’alba della rivoluzione industriale, secondo un documento del 2019 di un team internazionale di scienziati guidato dal NOAA. L’OAE dovrebbe essere una sorta di colpo di richiamo che aumenterà la quantità di carbonio che gli oceani possono catturare.

In teoria, l’OAE dovrebbe funzionare così: da fonti costiere, o potenzialmente da navi in ​​futuro, i minerali alcalini verranno mescolati con l’acqua di mare. “Alcalino” è l’opposto di “acido”. Quindi aumentare l’alcalinità degli oceani può avere due vantaggi. In primo luogo, potrebbe invertire l’acidificazione degli oceani, un fenomeno causato dall’uomo che ha danneggiato i coralli e altre forme di vita marina. E in secondo luogo – secondo le leggi della chimica – più acqua alcalina dovrebbe assorbire più anidride carbonica e rallentare il cambiamento climatico.

Ma per ora, rimane una teoria. Nessuno è stato testato abbastanza a fondo dall’OAE per dire quanto carbonio l’approccio potrebbe rimuovere dall’atmosfera e – un’altra domanda critica – se danneggerebbe le creature marine. È qui che entra in gioco Básico: la prima missione della startup è calcolare la quantità di carbonio effettivamente catturata dal concetto e testarne l’impatto sul corallo.

Per fare ciò, Langdon e un team di studenti ricercatori hanno trascorso tre mesi ad aggiungere minerali alcalini ai serbatoi di corallo in un laboratorio di messaggistica unificata a Virginia Key quest’estate. Il team ha misurato l’effetto dei minerali sulla salute dei coralli, quindi ha aumentato la temperatura nelle vasche per vedere se i minerali hanno aiutato i coralli a rimanere in salute sotto stress da caldo.

Nel frattempo, il team di Langdon ha aggiunto minerali alcalini a un serbatoio di simulazione del vento e delle onde da 9.000 galloni per simulare il comportamento dei minerali nell’oceano. Quindi, hanno misurato la quantità di carbonio assorbita dall’acqua di mare nel serbatoio.

Il team non ha ancora pubblicato i suoi risultati. Ma Riley Palmer, uno studente di master nel laboratorio di Langdon che ha condotto la ricerca sui coralli, ha affermato che i minerali “non hanno alcun effetto negativo sui coralli”.

Polemiche sulla cattura del carbonio

L’OAE è solo una delle numerose tecniche per la cattura del carbonio, il processo di rimozione dell’anidride carbonica dall’atmosfera per rallentare il processo di cambiamento climatico. Se le startup come Básico possono dimostrare che queste tecniche catturano efficacemente il carbonio a un costo ragionevole, allora le aziende possono investire nella cattura del carbonio come un modo per compensare le proprie emissioni e raggiungere i propri obiettivi climatici.

La cattura del carbonio ha suscitato la derisione di alcuni attivisti ambientali, i quali sottolineano che spesso è difficile verificare quanto carbonio questi progetti rimuovono effettivamente dall’ambiente. Sostengono inoltre che i progetti di cattura del carbonio inefficaci daranno alle aziende una scusa per continuare a emettere carbonio fingendo di affrontare il cambiamento climatico. Greenpeace, ad esempio, ha smascherato quella che chiama “la grande truffa della cattura del carbonio”.

Ma il gruppo intergovernativo delle Nazioni Unite sui cambiamenti climatici afferma che la cattura del carbonio è necessaria per aiutare il mondo a evitare i peggiori effetti del riscaldamento globale. Ad aprile, gli scienziati del clima delle Nazioni Unite hanno scritto che il sequestro del carbonio è “inevitabile” se il mondo spera di raggiungere i suoi obiettivi climatici.

Anche se la cattura del carbonio dovesse prendere piede, non è ancora chiaro se l’OAE sarà il modo in cui gli scienziati e gli imprenditori lo adotteranno. Metodi alternativi, come piantare alberi o costruire macchine che assorbono l’anidride carbonica dall’aria e la trasformano in roccia, hanno già attratto miliardi di dollari di investimenti. Le startup OAE, nel frattempo, stanno ancora lavorando per dimostrare quanto carbonio possono catturare per ogni dollaro speso.

“È davvero difficile misurare quanto carbonio viene catturato una volta che è nell’oceano”, ha detto Stieghorst. “Da un punto di vista teorico, questa è una soluzione fantastica. Ma da un punto di vista commerciale, sarà più facile vendere questa soluzione se hai tutto il carbonio immagazzinato in un posto dove puoi tenerlo, contarlo e venderlo crediti di carbonio contro di esso.”

Ecco perché Stieghorst ha fatto domanda per la sua sovvenzione XPRIZE da $ 100.000 nell’ambito della categoria “misurazione, rendicontazione e verifica” del concorso, che si concentra sul finanziamento della ricerca che dimostra quanto carbonio può essere catturato da una particolare tecnologia.

Stieghorst, che è cresciuto a Coral Gables e si è diplomato alla Coral Gables High School, da allora ha vinto una seconda sovvenzione di $ 100.000 per continuare il suo lavoro di imprenditore climatico. Questa volta, i soldi sono arrivati ​​dal cofondatore di Reddit, Alexis Ohanian.

A giugno, Stieghorst è stato nominato uno dei 20 vincitori della 776 Fellowship sostenuta da Ohanian, che offre agli imprenditori di età inferiore ai 23 anni premi in denaro e due anni di tutoraggio da sostenitori della Silicon Valley per portare avanti le loro idee per combattere il cambiamento climatico.

Collaborazione con Rosenstiel

Langdon è stato uno dei pochi professori che ha creduto fin dall’inizio nel progetto di Stieghorst. Nell’agosto 2021, Stieghorst ha invitato studenti e professori di messaggistica unificata a un discorso nel campus in cui ha spiegato l’OAE e ha cercato di reclutare membri del pubblico per aiutarlo a richiedere la sovvenzione XPRIZE. È un pubblico difficile.

“Durante la parte di domande e risposte, solo un professore di chimica mi ha detto, apertamente, ‘Questo non funzionerà. Perché dovresti farlo?’”, ha detto Stieghorst.

Donna in piedi davanti a un display

Laura Stieghorst

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Rispettati

La fondatrice di Básico, Laura Stieghorst, presenta un poster sulla sua startup al simposio dell’Accademia sulla resilienza climatica dell’Università di Miami.

Ma c’era almeno una faccia amica tra la folla di 25 studenti e insegnanti. “Stava scherzando e io ho riso”, ricorda Langdon. “È difficile convincere i professori di qualsiasi cosa, ed è un approccio non tradizionale alle cose in cui la maggior parte di loro non vuole essere coinvolta”.

Tuttavia, Langdon vedeva del potenziale nell’idea di Stieghorst. Si è unito al progetto una settimana dopo, insieme a una mezza dozzina di studenti di messaggistica unificata. Dopo un entusiasmante sprint di sette settimane per sviluppare la loro proposta – “la corsa più folle che abbia mai avuto”, dice Stieghorst – il team ha presentato la sua domanda.

Ora, un anno dopo, Langdon dice di essere “entusiasta” all’idea di lavorare al progetto. «Per anni ho studiato il problema e la gente chiede sempre: ‘Beh, quando hai intenzione di fare qualcosa al riguardo?’» disse Langdon. “Questa è un’opportunità per far parte della soluzione”.

Questo rapporto sul clima è stato in parte finanziato da una partnership di donatori privati, la Florida International University e la Knight Foundation. Il Miami Herald mantiene il controllo editoriale su tutti i contenuti.

Questa storia è stata prodotta in collaborazione con il Florida Climate Reporting Network, un’iniziativa multi-redazione creata per coprire gli effetti del cambiamento climatico nello stato.

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