La democrazia nell’era digitale

Deen Freelon, Shannon McGregor e Daniel Kreiss sono tutti ricercatori del Center for Information, Technology, and Public Life (CITAP) e si occupano dell’intersezione tra politica e tecnologia digitale. (foto di John Gove; grafica di Corina Cudebec)

3 novembre 2022

L’8 novembre, molti americani si prenderanno del tempo per raccogliere chiavi e pensieri e dirigersi verso un seggio elettorale. Queste elezioni di medio termine determineranno se i democratici manterranno la maggioranza al Congresso o se il controllo passerà ai repubblicani. Altre elezioni a livello municipale e statale determineranno la direzione che gli stati intraprenderanno su questioni scottanti come l’aborto, la conservazione e l’inflazione. Le elezioni e le questioni come queste sono spesso caratterizzate da polarizzazione.

La polarizzazione si riferisce a una divisione in due gruppi opposti o insiemi di opinioni o credenze. Nella scienza, la polarizzazione sembra nord e sud o positiva e negativa. Socialmente, pensa a Coca-Cola e Pepsi o Marvel e DC.

Molti di noi associano i social media e la tecnologia negli Stati Uniti alla politica, ma i ricercatori del Center for Information, Technology, and Public Life (CITAP) dell’UNC-Chapel Hill inquadrano la questione in modo diverso, immergendosi nel modo in cui i politici fanno pubblicità sulle piattaforme dei social media e come gli utenti consumare contenuti politici, tra gli altri argomenti correlati.

Il CITAP ricerca e produce risorse per combattere l’eccessiva semplificazione “complicando, arricchendo e modificando le narrazioni semplicistiche sul ruolo della tecnologia e della politica nella società”, ha affermato Shannon McGregor, ricercatore senior presso il CITAP e professore presso la UNC Hussman School of Journalism and Media .

Sia il bene che il male provengono da piattaforme come Facebook e Twitter e i confini tra i due sono spesso sfocati e intrecciati. Ma le questioni relative ai social media e alla politica non sono così semplici come la polarizzazione.

“Il movimento Black Lives Matter non sarebbe stato possibile senza i social media”, ha affermato Daniel Kreiss, ricercatore principale al CITAP e professore di Hussman. “Ma i partiti politici possono trarre vantaggio dalle piattaforme”.

“Le piattaforme non dovrebbero risolvere la polarizzazione”, ha detto McGregor. “Avrebbero dovuto accontentarsi dell’equità”.

Impegnato per la democrazia

La democrazia è al centro di ciò che fa CINAP. I ricercatori lo usano per guidare le loro domande, scoprendo come aspetti della tecnologia, della disinformazione e dei social media si allineano o sminuiscono i piccoli ideali democratici.

Arrivando a conclusioni che possono favorire una parte o l’altra, la ricerca CINAP può sembrare conforme a un programma. Ma non sarebbe una ricerca.

“Le nostre convinzioni lo sono cosa dovrebbe. La ricerca è Cos’è”, ha affermato Deen Freelon, ricercatore principale presso il CITAP e professore presso la Hussman School of Journalism and Media.

Le convinzioni possono influenzare le domande poste dai ricercatori, ma quando viene condotto uno studio, cercano di ridurre al minimo l’impatto delle loro convinzioni sui risultati. Freelon sottolinea che la ricerca della verità spinge la CIAP ad andare avanti con la propria ricerca.

“I dati non sono un attacco”, ha detto.

La ricerca può essere criticata in base alla progettazione e alla metodologia, ma non al modo in cui i risultati risuonano con determinate parti.

“Abbiamo tutti le nostre preferenze politiche, ma non permettiamo che ciò che vogliamo essere vero influenzi il nostro processo di scoperta di ciò che è vero”, ha affermato Freelon.

L’advocacy include le convinzioni menzionate in precedenza: ciò in cui dovremmo credere piuttosto che ciò che è la verità. Questa separazione mantiene il CITAP allineato con la democrazia, piuttosto che con i Democratici oi Repubblicani.

Altro che partigianeria

Freelon e il suo team raccolgono dati, spesso da piattaforme come Twitter o Facebook, quindi analizzano i contenuti in base a un insieme deciso di parametri.

Nel suo attuale progetto, Freelon si concentra su come gli utenti di Twitter consumano le notizie politiche.

Le difficoltà di questa ricerca sorgono attraverso il linguaggio. La differenziazione delle informazioni politiche dalle informazioni non politiche spesso si basa sull’uso di hashtag o sulla visita di domini Web e siti governativi altamente politici. Freelon ha scoperto che ci sono anche molte parole “vaghe”.

Utilizzando le timeline di Twitter offerte volontariamente da un gruppo di utenti, Freelon cerca di chiarire alcune aree che intersecano la vita politica quotidiana. Ampliare l’ombrello per includere la parola “politico” arricchirebbe i dati attualmente preliminari.

“Sport”, ad esempio, evita di essere contrassegnato come politico. Tuttavia, l’inginocchiarsi di Colin Kaepernick durante l’inno nazionale dovrebbe essere segnalato come politico. Ma cosa succede se il lettore legge solo Kaepernick per conoscere il gioco?

“La maggior parte delle informazioni consumate non è politica e pochissime persone consumano molte informazioni politiche”, spiega Freelon.

E gli esami intermedi?

I buoni dati richiedono tempo. Mentre i ricercatori fanno domande sui prossimi midterm, gli studi sulle elezioni del 2020 continuano a essere condotti e pubblicati. Per sapere in che modo le varie pressioni sociali possono influenzare un risultato, le elezioni devono avvenire prima che possano essere poste domande o scritti documenti.

Tuttavia, CIAP continua a tenere le mani occupate.

Uno degli studi di McGregor ha raccolto e analizzato più di 250.000 tweet per esaminare il ruolo del genere e le dinamiche di potere durante le elezioni. Quando le donne corrono contro gli uomini, ad esempio, si parla di più della candidata e si risponde di più, ma ha meno potere di controllare la conversazione.

Inoltre, McGregor sta lavorando a uno studio che ha classificato i tipi di annunci politici su Facebook che Donald Trump e Joe Biden hanno condotto durante le elezioni del 2020. Inquadra l’analisi non sul fatto che l’annuncio attacchi il nemico, ma piuttosto su chi si rivolge all’annuncio.

La classificazione degli annunci in base al loro appeal demografico fornisce più punti dati rispetto agli annunci di attacco o agli annunci non di attacco. Più dati vengono raccolti, più McGregor può spiegare le complicazioni e le sfumature che le semplificazioni eccessive non rivelano.

Kreiss esplora come le piattaforme private e a scopo di lucro influenzano il panorama politico. “La consapevolezza pubblica di questo è in aumento”, ha detto, ma la consapevolezza e l’azione funzionano separatamente.

Dopo le elezioni presidenziali del 2016, Kreiss e i suoi colleghi hanno raccolto dati e informazioni sulla pubblicità politica sulle piattaforme Internet statunitensi. Dopo aver esaminato blog, post, politiche e termini di servizio di varie piattaforme, hanno pubblicato un rapporto per riassumere i risultati. Con nove pagine, il rapporto è un corso accelerato sulla comprensione del discorso politico retribuito per aiutare il pubblico a capire cosa sta succedendo e i giornalisti a trattare meglio l’argomento.

Questi rapporti sono ora un grande elemento delle pubblicazioni CINAP. Kreiss aggiorna il rapporto pubblicato nel 2020. Include eventuali modifiche alla moderazione dei contenuti e osserva come le piattaforme possono affrontare il pasticcio della disinformazione.

I midterm passeranno presto, le schede verranno contate e le persone potrebbero o meno fidarsi dei risultati. Oggi abbiamo solo dati del passato per pensare al futuro, ma il nostro panorama politico continua a cambiare rapidamente con i progressi tecnologici.

Affinché i giornalisti si occupino di politica in modo efficace e il pubblico si informi efficacemente, la ricerca CINAP è essenziale. La loro analisi delle tendenze e degli effetti della tecnologia sulla sfera politica traduce ciò che abbiamo osservato in dati digeribili.

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